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El achiote: el colorante de los dioses Tsachilas; Comestible medicinal
 

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Fecha de Publicación: 2017-03-20
Fuente/Autor: 
 
En el Ecuador existe un sin número de sectores agrícolas factiblemente inexplotados; cultivos que pese a ser nativos de nuestro medio o adaptados a las condiciones edáficas y ecológicas locales, son muy poco considerados y hasta ignorados, perdiéndose con ello enormes potenciales de riqueza para la economía del país.

La Agro-Industria ha abierto los horizontes a varios cultivos que hasta hace poco se los consideraban inútiles y faltos de mercado, como el caso del achiote. Pero el desarrollo tecnológico alcanzado en los últimos tiempos ha permitido un mayor aprovechamiento de los recursos naturales; la creación o el aparecimiento de plantas extractoras de aceites y grasas vegetales, fibras, colorantes, etc. ha posibilitado que este cultivo antes olvidado, y considerado como poco importante, pase ahora a engrosar las filas de los cultivos calificados como rentables.

El achiote presenta grandes posibilidades de producción en el país, gracias a su gran adaptabilidad a una amplia gama de condiciones agroecológicas. Se cultiva en los suelos intertropicales de países como México, Colombia, Venezuela, Perú y Ecuador. Las semillas de achiote se dan dentro de un fruto en forma de cápsula, de intenso color rojo rodeada de una pelusa espinosa. Las semillas como tal, son unas pequeñas pepitas rojas que pintan al tacto.

El achiote era utilizado por las primeras tribus precolombinas para adornarse el cuerpo en sus rituales sagrados, así mismo elaboraban collares con las semillas y pintaban sus rostros y cuerpos con el pigmento rojo que éstas desprenden. Hoy, algunos pobladores indígenas de Centro y Sudamérica, que aún mantienen la tradición, pintando su rostro y untándolo en la cabeza; en Ecuador Los Colorados de Santo Domingo de los Tsáchilas, permanecen aún con ésta costumbre, es una manera de distinguirse de otras razas; además lo consideran como repelente de mosquito y otros insectos.

Uso como condimento

En la cocina, esta semilla es utilizada como condimento y colorante, dado el pigmento rojo amarillento que desprende al remojar las semillas en ciertos ingredientes (como agua o aceite). El achiote es ampliamente aprovechado como colorante natural para la preparación de masas, quesos, mantequillas, pescados, mariscos y aves entre otros. Esta semilla también es un excelente condimento para saborizar diversos alimentos; en la preparación de enlatados como salsas, pescados, margarinas, aceites y embutidos (chorizos, salchichones). Además de sus cualidades alimenticias es considerado un excelente arbusto para reforestar zonas rurales degradadas por la excesiva explotación agrícola y uso desmedido de los pesticidas.

Se lo utiliza en la industria de cosméticos, cerámica, tintorería, y barnices.

Importancia del cultivo

El achiote crece en óptimas condiciones en un amplio margen de suelos, desde los francos arenosos hasta los arcillosos; pero, los mejores resultados se han conseguido en suelos francos con un marcado índice de fertilidad y si bien es cierto que crece en todo tipo de suelo, también es muy exigente en cuanto al drenaje, ya que su desarrollo en suelos mal drenados es deficiente y aún improbable.

En lo que se refiere al agua, el achiote es muy resistente a las sequías, y se ha observado que a pesar que durante el periodo seco sufre ciertos trastornos fisiológicos como es la fuerte defoliación, se repone rápidamente después de caer las primeras lluvias. Las plantaciones establecidas en buenas condiciones de humedad durante todo el año, producen excelentes rendimientos. La temperatura varía de los 24 a los 30 grados centígrados

El principal constituyente colorante del achiote es la bixina, que se encuentra en la cubierta exterior de la semilla del fruto, representando más del 80% de los pigmentos presente. Actualmente, este colorante es de gran interés comercial debido a que su uso está exento de certificación y puede ser empleado nacional e internacionalmente en la industria alimentaria, de cosméticos y farmacéutica.

La explotación técnica intensiva del achiote es prácticamente desconocida, se requiere de investigación tecnológica para determinar los diferentes tipos de plantas existentes con la perspectiva de ofrecer un paquete tecnológico que permita intensificar la producción agronómica y mejorar los niveles de productividad y calidad industrial en plantaciones comerciales, para satisfacer las exigencias del mercado. Este es un cultivo con grandes perspectivas para el país y el aumento de conocimiento por parte de los productores de la situación del achiote, sea el primer paso para la capacitación, transferencia de tecnológica y desarrollo de la actividad comercial.

Variedades y zonas de cultivo

El achiote no ha sido objeto de un estudio sistemático. Se conocen empíricamente algunas variedades, distinguidas por características de color y forma de las cápsulas:

o Variedad de flor rosada y cápsula morada.

o Variedad de flor blanca y cápsula verde.

o Variedad con cápsula sin espinas

Las zonas aptas para desarrollar cultivos del achiote se encuentran en el Litoral y Amazonia ecuatoriana. En el Litoral ecuatoriano, las áreas potenciales para el cultivo son todas aquellas que circundan los siguientes poblados:

Formando una faja en el Litoral ecuatoriano se encuentra una área que se inicia en: San Lorenzo, Quinindé, La Concordia, El Carmen, Santo Domingo, Buena Fe, La Maná, Quevedo, Catarama, Juan Montalvo, Bucay La Troncal, Naranjal

y El Guabo.

Zonas actuales del cultivo del achiote.

En el Ecuador se cultiva achiote principalmente en las provincias de Pichincha, Manabí, y Napo. En las restantes provincias de la Costa y Oriente están se encuentran en estado natural. Las plantaciones comerciales existente se encuentran en la provincia de Napo, Puerto Napo con una superficie de 160 Has y otra con 50 Has, en la provincia de Pichincha en la vía Sto. Domingo-Quinindé 45 Has, en la Amazonía: El Coca vía Lago Agrio, principalmente.

Cosecha

La época de floración y madurez del achiote varía según la latitud y la temperatura de la zona, siendo más temprana en las regiones cálidas. En algunas regiones florece durante los meses de julio y agosto, madurando de noviembre a enero. La cosecha se inicia a los 20 meses la misma que es escasa; la producción comercial se la obtiene pasado los 3 años.

La época de la cosecha, se la conoce por la firmeza de las cápsulas o sea que éstas estén duras al tacto o cuando por ser dehiscentes comienzan a abrirse; se las recoge lo más pronto posible y al cosecharlas hay que tomar en cuenta que las cápsulas terminales son las últimas en madurar. Los racimos de cápsulas deben ser cortados con tijeras para luego proceder a su completo secado y extracción de las semillas de las cápsulas, lo cual puede ser realizado en forma manual o por destrucción de las cápsulas por medio de golpes.

En árboles obtenidos por medio de propagación vegetativa se logra mayor rendimiento y uniformidad en la madurez de las cápsulas, lo que permite efectuar la cosecha en una sola operación, lo que no sucede con árboles provenientes de semilla, en los cuales la madurez del fruto no es uniforme, y para poder cosechar en una sola vez es necesario dejar secar las cápsulas en los árboles exponiéndolas a pérdidas causadas por hongos o desprendimiento de la semilla.

Cuando la extracción del colorante no se realiza inmediatamente, las semillas se exponen al sol durante 3 a 4 días, en capas finas, sobre una superficie limpia y se remueven a menudo. Una vez secas se envasan en sacos, cajas, etc. para ser vendidas.

Rendimiento promedio

El rendimiento promedio de una plantación depende del suelo y la edad de la planta, entre otras variables, pero se consideran normales 1.000 Kg./ha. de frutos secos, del cual las semillas representan el 50-60% de ese peso total, o sea 500-600 Kg./ha. La materia colorante obtenible se estima en un 10% del peso de la simiente. El rendimiento en condiciones óptimas puede alcanzar más de lo esperado, cada planta llegaría a dar 25 libras de semillas de achiote.

Enfermedades y plagas en Ecuador

El achiote es una de las plantas que no se ve frecuentemente atacada tanto por plagas como por enfermedades que limitan su crecimiento y rendimiento, sin embargo las que se presentan deben ser controladas.

Plagas:

o Trips del achiote

o Acaro

o Arañitas

o Gusano de la cápsula

Enfermedades:

o Antracnosis (Colletotrichun sp)

o Oidium o Cenicilla

o Mancha de la hoja

o Roya

o Nematodo

Producción y exportación

Las estadísticas presentadas por el Ministerio de Agricultura y el Instituto Nacional de Estadística y Censos indican que el rendimiento es de 130 toneladas métricas al año.

Una gran parte de la producción ecuatoriana se destina al mercado nacional y un pequeña a la exportación. De hecho, Ecuador es uno de los mayores productores y consumidores de achiote en el mundo. El país exporta este fruto en tres presentaciones: polvo, pasta y en semilla. Sus principales socios comerciales son Estados Unidos, Japón, República Dominicana y Colombia. Perú es uno de los principales exportadores y abastecedores de achiote en el mundo, con el 35% de la producción total, junto con Costa de Marfil, Kenya y Guatemala.

Propiedades medicinales

Se le atribuyen diferentes propiedades terapéuticas: astringente, antiséptico, emoliente, antibacterial, antioxidante, expectorante, cicatrizante, febrífugo, estomáquico y antidisentérico, diurético y antigonorréico, purgante, desinflamatorio, hipoglicemiante.

La semilla molida es utilizada para sarampión, viruela, afecciones estomacales, enfermedades del riñón, disentería y febrífugo, astringente y ligero purgante.

La pulpa se usa en quemaduras y ampollas.

Las hojas actúan contra malestares de garganta, afecciones respiratorias, dolores renales, inflamaciones dérmicas y vaginales, fiebre, hipertensión, vómitos sanguíneos, diarrea, hemorroides, angina, abscesos, cefalalgia, dolores renales, infecciones de la piel, y conjuntivitis.

Machacadas o hervidas son consumidas para controlar vómitos, como antídoto contra la intoxicación por el consumo de yuca brava que contiene ácido cianhídrico.

La infusión de las hojas es usada por las mujeres para lavados vaginales y es muy eficaz en el control de inflamaciones producidas por hongos y bacterias.

Su raíz en decocción es aconsejable contra la malaria y el asma.

Los frutos y semillas en infusión controlan el dolor de cabeza. También tiene propiedades cicatrizantes.

El extracto seco o la infusión de las hojas se usa mucho para controlar y curar la prostatitis, dolencia que suele degenerar en cáncer a la próstata.



 
 

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